Stairway to Havana – Softball Diplomacy and Yankee Perspective (del 1)

S

Ankommer i hovedstaden

Flyet sent på kvelden fra Cancun til Havana var ombord på et nederlandsk bygget Fokker-100 passasjerfly fra Aero Mexico som mest sannsynlig hadde vært i drift siden slutten av 1980-tallet. Det var romslig og stille pluss at det hadde en nyhet for denne flyreisende. Omtrent 45 minutter ut i 1 times flytur forberedte en tospråklig kunngjøring passasjerene for innflyging, og så ble det sagt noe om “røyking” som jeg ikke fanget. Jeg spurte en medpassasjer hva det betydde, og før han kunne svare, så jeg andre passasjerer prøve å dekke nesen og munnen med skjortekragene, skjerfene og hendene mens en tung kjemisk tåke sprayet ned på oss fra de overliggende rommene. Det ser ut til at den kubanske regjeringen har insistert på at all last som kommer fra Mexico må sprayes med desinfeksjonsmiddel før den får lande. Tilsynelatende regnes passasjerene også som last.

Ingen av oss visste hva vi kunne forvente da gruppen vår på 24 amerikanere ankom bugøyde og bakteriefri på Havana Jose Marti flyplass rundt 23.00 lokal tid. Den 20 minutter lange bussturen til hotellet avslørte ikke mye i veien for severdigheter eller landskap; byen var svakt opplyst med bare en spredning av funksjonelle natriumgatelys. Det som imidlertid tydelig kunne sees gjennom bussvinduene var plakatene og veggmaleriene – alle lystmalte slagord som forkynte velsignelsene til enhet, parti, sosialisme og revolusjon. Var det ved design at selv i de sene timene, da alt var mørkt og ombordstilt, at meldingen om “La Revolucion” fremdeles kunne sees så tydelig på de skyggefulle gatene?

Hotellet vi bodde på ble fakturert som firestjerners, og eksteriøret og lobbyen virket rent og moderne, men turen opp til rommet avslørte slitte og flekkete tepper, lappede, umalte vegger og den umiskjennelige lukten av mugg. Konsekvent vanntrykk i bygningen ble truffet eller savnet, og sengen var hard som et piknikbord, men bortsett fra det var overnattingsstedene komfortable. Etter en 18 timers reisedag tilbrakte jeg min første natt i Havana i fredelig søvn.

Neste morgen, da jeg så ut fra vinduet på 3. etasje, ble jeg forskrekket over å se hvor nær Gamle Havana som var nesten ruin. I alle retninger så jeg bygninger svertet av tiår med mugg, i forskjellige tilstander av forfall eller nesten sammenbrudd og likevel bebodd. Klesvask hang for å tørke på provisoriske klessnorer fra balkonger av bygninger som ellers ser ut til å bli forlatt eller fordømt. Det tok meg et minutt å forstå hva jeg så: Dette var en nasjons hovedstad der ingen ikke-statlig bystruktur før datering 1959 hadde blitt reparert, vasket eller til og med marginalt vedlikeholdt i et halvt århundre. Jeg innså at jeg var langt fra Starbucks. Dette var Cuba. Den ekte tredje verden, siste-restige-av-den-kalde krigen kommunistiske diktaturet jeg lærte om på skolen, som ble styrt-inntil nylig-av den mest berømte (og lengste ansatt) skjeggete revolusjonære marxisten i verden, gamle Fidel selv . Jeg mistenkte mens jeg stirret ut på den spektakulære, men forfalne arkitekturen, at jeg i min undring og spenning i ukene før denne turen kan ha overromantisert dette eventyret. Og det å ikke vite nøyaktig hva jeg gikk inn på her, ga magen en uvelkommen bølge. Da jeg så ned til den smale sidegaten der en morgenlinje med kjøpere dannet seg foran et lite, snusket marked, lurte jeg på om jeg ville være tilbake på flyplassen dagen etter og hente min privilegerte gringoboll tilbake til California, beklager at jeg hadde reist helt ned til dette deprimerende stedet. Men heldigvis skulle dette dystre førsteinntrykket vise seg å være bare feilplassert frykt fra min side og ville snart oppløses. Jeg ville raskt finne en komfortsone i disse fremmede omgivelsene, og i stedet for mine bekymringer ville det i stedet danne et overraskende perspektiv og et uutslettelig inntrykk av et land og et folk.

Softball Diplomati

Jeg kom til Cuba som medlem av USA/Cuba Senior Softball -teamet bestående av 13 “Senior” -spillere, alt fra de yngste (58 år) til de eldste (76). Vi skulle etter planen spille en serie på 4 kamper mot senior cubanske kolleger. På det tidspunktet vi besøkte, var det ikke en Senior Softball League på Cuba, så vi visste ikke nøyaktig hvem eller hvor mange forskjellige lag vi ville spille eller under hvilke spilleforhold. Vi ville bare finne ut når vi kom dit. Turen ble organisert som en slags velvilje, hands-across-the-Gulf eventyr dannet av avdøde Bob Weinstein, daværende president i USA-Cuba, LLC og grunnlegger av USA-Cuba Sports Experiences. Bob hadde brakt andre amerikanske softball -lag til Cuba før hans utidige død i fjor i en alder av 66 år, men dette var det første “senior” -laget som ble dannet utelukkende for å reise til Cuba for å spille softball. Vi var ikke et All-Star-lag på noen måte, men bare en samling softballhobbyister med tid, lyst og økonomi til å ta turen. En eller to øvelser ble holdt av teamet før vi dro, men vi forsto at vi besto mer av en ambassadørjunk enn et konkurransedyktig softballlag. Vår gruppe klarte å pakke ytterligere 250 kg klær, medisiner og personlige ting som vi planla å distribuere mens vi var der, noe som gjorde denne turen til en kombinasjon av orkanavlastning/sportseventyr.

For vår første kamp gikk vi av fra bussen vår på “Sports Practice Field” ved siden av Juan Ealo Stadium i ytre Havana og gikk over en ledig tomt til softballbanen. Mest aktivitet i parken stoppet opp og lokalbefolkningen stirret på amerikanerne da vi stille krysset de to hundre meter til Besøkende-utgravningen iført USA-Cuba-luer og -trøyer og hadde på oss utstyrsposene. Det cubanske teamet varmet opp da vi ankom og så forsiktig på oss. Vi satte store ivrige smil på ansiktet og presenterte oss raskt, poserte for bilder sammen og uttrykte vår takknemlighet og glede for å få være en del av dette arrangementet. Da de så at vi var mer opptatt av vennskap og kameratskap enn hard konkurranse, endret den kollektive nervøsiteten og tilbakeholdenheten vi oppdaget raskt til vennlighet og entusiasme. Det ble holdt en slags seremoni før den første kampen, og en embetsmann i det kubanske softballforbundet talte og beskrev denne anledningen som et viktig skritt i den fortsatte velviljen mellom idrettsland. Vi fikk kubanske olympiske pins i bytte for minnestiftene vi ga dem. Vi følte et ekte fellesskap mellom oss og kubanerne, og vi kunne se på smilene og uttrykkene vi så på ansiktet deres at de også følte det.

Vi lærte at den cubanske troppen vi skulle spille hadde blitt samlet raskt, siden senior softball fremdeles var uhørt på Cuba. Faktisk var ideen om en liga bestående av spillere langt forbi sin beste alder … vel fremmed for dem. Fra utseendet deres virket de som en fillegruppe av eldre cubanske herrer, noen iført uniformer de må ha beholdt siden 60- og 70-tallet, å dømme etter deres falmede, slitte forhold. Ikke alle hadde baseballhansker eller flaggermus, så vi delte med dem hva vi hadde og foretok disse utvekslingene av utstyr mellom omgangene.

Da kubanerne tok banen forsvant alle forestillinger om at de kunne tas lett på som konkurrenter. De henrettet på banen på en skarp, grunnleggende måte, og gjorde få feil defensivt og åpenbart stolte over prestasjonene sine. Et feilaktig kast eller et savnet cutoff ville trekke raseri til andre spillere. Vi lærte senere at de fleste av lagmedlemmene spilte organisert baseball på Cuba på et tidspunkt i ungdommen, og noen av dem kom til og med til det cubanske landslaget. Baseball er nasjonalsporten på Cuba, langt utenfor fotball i deltakelse og interesse. Selve spillet er et favorittemne for livlig debatt i byparker, og baseballsesongen følges med nasjonalistisk glød, så denne dedikasjonen til sporten gjenspeiles i kubanernes spill. Vi hadde fire kamper planlagt, men spilte bare tre fordi orkanen Paloma krysset sentrum av øya under vårt besøk og brakte regn og vind til Cubas vestlige ende, noe som førte til at en av våre konkurranser ble kansellert. Vi ble bested i alle tre kampene, men poengsummene var respektable etter langsomme pitch-standarder og virket uviktige, gitt de enestående omstendighetene. Etter den siste kampen arrangerte arrangørene våre at noen få ølkasser ble levert til utgravningen vår – en handling som er strengt forbudt under normale omstendigheter, men ved denne anledningen ble tilsynelatende tilsynelatende frafalt – og vi alle ble liggende og lo, poppet noen få kalde, poserte for flere bilder og byttet uniformskjorter, svettebånd, hansker, hatter og andre minner. To av spillerne jeg møtte hadde tatt med programmer fra internasjonale konkurranser de hadde spilt i som unge. Det var alt de måtte dele med oss, og det var veldig rørende å få noe som var så tydelig veldig kjært for dem. Jeg ba de cubanske spillerne om å autografere innsiden av disse programmene, og de var alle veldig glade for å tvinge dem. I denne fantastiske atmosfæren av broderskap og respekt hadde man en følelse av hva ‘normale’ forhold mellom amerikanske og kubanske borgere kan være hvis den politiske kløften mellom oss på en eller annen måte forsvinner.

Etter serien vår på banen, møtte det cubanske softballforbundet tjenestemenn fra US Senior Softball Association som hadde blitt med oss ​​på turen, og sammen diskuterte de mulighetene for å danne en Senior League på Cuba. Vi var glade for å tro at vår tur og erfaring kan være springbrettet som trengs i dannelsen av en liga for disse fantastiske kubanske spillerne. Som det viser seg, kunngjorde den cubanske føderasjonen senere at den første årlige amerikansk-kubanske Senior Softball Classic vil bli spilt i Havana neste år, med de fire nye cubanske senior softball-lagene som er dannet. Så det ser ut til at League-Of-Their-Own-ideen har blitt en realitet for noen eldre Cubanos som de tar banen igjen for å spille softball, eller de sier på Cuba, “Las Grandes Pelotas. “

About the author

Add comment

By user

Recent Posts

Recent Comments

Archives

Categories

Meta